大阪南部、貝塚市の貝塚駅―水間観音駅間を走る水間鉄道。単線で約5.5キロの営業キロに10駅を構える、まるで南海電鉄の盲腸線のような路線だ。しかし、地域住民や地元の学校に通う高校生などの大事な足である。また、終着駅である水間観音(水間寺)は厄よけ観音として知られ、正月の参拝客だけでなく普段の行楽客もこの電車を利用する。

私鉄路線として沿線開発と多角化を推進

M&Aを軸に水間鉄道の沿革を振り返ってみたい。水間鉄道は1926年に貝塚南駅-水間駅間の旅客営業を開始し、1934年には南海貝塚駅-貝塚南駅間開通が開通して現在の路線となった。1938年に水間の地で料理旅館「一龍」を開業したが、戦時下の1943年に練成場として大阪府に強制買収されている。

1950年には乗合バスの営業を開始、1951年には貸切バス事業の認可を受けた(2003年、貸切バス事業は事業譲渡により廃止)。1953年には粉河町(和歌山県)までの鉄路の延伸を計画し、そのための別会社として紀泉鉄道を設立している(1959年には延伸計画を断念し、紀泉鉄道を吸収合併)。

タクシー会社の営業権を譲り受けてタクシー営業を始めたのは1954年のこと(1958年には水鉄タクシーとして別会社に分離)。1967年には住宅地開発事業に進出し、1968年には水鉄地所を設立(1982年には水鉄建設に商号変更)した。以後、水間鉄道は路線周辺の住宅地開発業務の拡充を図っていく。

また、1976年には日産チェリー阪南販売を設立(2000年に水間保興に商号変更)、1978年には特定自動車事業(バス運行契約)の営業を開始した。1979年には水鉄住宅販売を設立(1993年に清算)、1982年には水鉄観光を設立。1991年には新規事業として、靴下専門店のトリコロールを開店した(1993年に閉店)。そして、2003年にはコミュニティーバスの運行を開始した。